De jonge hond die AB Inbev Nederland leidt

nicolas ab inbev

Nicolas Bartholomeeusen is de New Kid on the Block bij bierbrouwer AB InBev. Sinds januari staat de Belg aan het roer bij de Nederlandse tak van het bedrijf. Met zijn eenendertig jaar is hij weliswaar jong, toch beschikt hij al over een schat aan ervaring. ‘Age is just a number.’

Met verschillende functies op diverse standplaatsen heeft hij het hele proces van bierproductie tot sales en logistiek van dichtbij meegemaakt. Dat hij af en toe een Engelse frase erin gooit, is geen wonder. Tot voor kort werkte hij in Groot-Brittannië, als Finance and Strategic Planning Director. Het appartement in Londen is inmiddels leeggehaald, hij heeft nu een tijdelijk onderkomen net over de grens in België. Het geeft hem de tijd om rustig rond te kijken naar een woning in de buurt van zijn huidige werkplek, Breda. Omdat hij pas enkele weken meedraait, is hij nog niet volledig op de hoogte, waarschuwt hij. Dat blijkt mee te vallen: hij heeft zich behoorlijk ingelezen en verdiept in de Nederlandse biermarkt. ‘Mijn motto is dat ik elke dag iets wil leren.’ Gister heeft hij ontdekt dat Dommelsch zich de oudste brouwerij van Nederland zou mogen noemen. Dat vormt direct een mooi bruggetje naar het begin van zijn carrière: die begon met een traineeship bij Dommelsch.

Waarom heb je na je studie voor een carrière binnen de bierwereld gekozen?

‘Dat heeft twee redenen. Ik heb een passie voor bier. In België, waar ik ben opgegroeid, kennen we een rijke biercultuur. Zeker in de studentensteden als Leuven en Antwerpen. Na mijn studie heb ik een traineeship gedaan in de Dommelsche Bierbrouwerij. Daar heb ik van dichtbij kunnen zien dat bier brouwen een ambacht is. Onze brouwers hebben een passie voor hun vak. Tijdens het traineeship heb ik AB InBev beter leren kennen. Het heeft een prettige bedrijfscultuur, waarbij je veel kansen krijgt om jezelf te ontwikkelen, zowel nationaal als internationaal. Wie goed werk aflevert, wordt daarvoor beloond, of je nu oud of jong bent. Ik ben daar zelf een goed voorbeeld van.’

Na het traineeship in Dommelen kreeg hij een functie in Boedapest op de backoffice. ‘Dat was een mooi avontuur, maar daarmee stond ik verder van het proces af. Dat miste ik en daarom ben ik na een jaar weer deze kant op gekomen.’ In België kreeg hij een functie als financieel manager en daarna maakte hij de overstap naar Engeland. ‘In Engeland heeft AB InBev met drie sterke merken Corona, Budweiser en Stella Artois een fors marktaandeel. Eén van onze verdiensten van het afgelopen jaar in Engeland is het zorgen voor een buzz in de enigszins stoffige lagermarkt. Met de introductie van Bud light hebben we een bier gelanceerd dat de lagercategorie een extra impuls gaf.’ Na vier jaar Engeland is het nu tijd voor Nederland.

nicolas ab inbev 2

Wat zijn de kenmerken van de Nederlandse biermarkt?

‘Nederland en België zijn beide lokaal georiënteerd. De markt wordt gedomineerd door lokale merken, buitenlandse merken spelen slechts een kleine rol. Pils wordt verreweg het meest gedronken, het maakt zo’n tachtig procent uit van de totale markt. Daarin verschilt Nederland van bijvoorbeeld Frankrijk, waar de situatie precies tegenovergesteld is. Daar wordt meer speciaalbier verkocht.’

Hoe zie je de Nederlandse consument?

‘Het leuke aan Nederland is dat de consument hier open staat voor nieuwe dingen. Natuurlijk is de Nederlander zich bewust van de prijs-kwaliteitverhouding. Maar in plaats van kwantiteit, richt de klant zich steeds meer op kwaliteit. Omdat de Nederlander niet bang is om nieuwe dingen te proberen, loopt het in vergelijking met andere landen voorop wat betreft ontwikkelingen in het bierlandschap. Daarom wordt door brouwers naar Nederland gekeken. Hier kunnen trends worden ontdekt en nieuwe ontwikkelingen worden uitgeprobeerd. IPA is een mooi voorbeeld: dat doet het hier veel beter dan in landen om ons heen.’

Wat zijn de trends en hoe spelen jullie hier op in?

‘Speciaalbier is steeds meer in trek. We hebben ons daarom de laatste jaren gericht op ons speciaalbier-portfolio. Zo heeft Hertog Jan een range aan speciaalbieren. Daarmee is het merk marktleider in het speciaalbier in Nederland. Daarnaast groeit de consumptie van bier met een lager alcoholpercentage en alcoholvrij bier. Dat heeft niet alleen te maken met een groeiend gezondheidsbewustzijn, ook de kwaliteit van alcoholvrij bier is sterk verbeterd. Denk daarnaast aan bewustwordingscampagnes over alcoholconsumptie zoals de BOB-campagne. Eén van de pijlers van ons als brouwer is verantwoorde alcoholconsumptie. Daarom zetten we fors in op de groei van de categorie alcoholvrij en laag-alcoholhoudend bier.’

Hoe kijken jullie naar dit groeiende gezondheidsbewustzijn in relatie tot de toekomst van het bedrijf? Alcoholvrij heeft immers een minder sexy imago dan pils.

‘Ik ben van mening dat je alcohol niet nodig hebt om het leuk te hebben. Alcoholvrij bier is inmiddels een volwaardig en smaakvol alternatief voor alcoholhoudend bier. Met kwalitatief goed alcoholvrij bier kun je een alternatief bieden aan mensen die de biersmaak niet willen missen. Zo kunnen we nieuwe biermomenten creëren. Tijdens de lunch bijvoorbeeld. Bier is een natuurlijk product en gezonder dan een heel aantal frisdranken. Er gaat een natuurlijk gistingsproces aan te pas, waarbij geen suikers worden toegevoegd.’

Waar wil je de komende jaren op inzetten?

‘Ik wil de samenwerking met onze partners verder versterken. Bijvoorbeeld de relaties met horeca en retail. Denk daarnaast aan partnerships met sportclubs en festivals. Jupiler is sterk gekoppeld aan muziek en festivals, Dommelsch is gekoppeld aan darts.

Naast het bevorderen van verantwoorde alcoholconsumptie, is duurzaamheid een belangrijke pijler. Ook daar kan samenwerking met partners leiden tot winst. Onze vrachtwagens zijn heel efficiënt geladen, maar na het lossen rijden ze soms nog leeg terug, terwijl wagens van andere bedrijven een omgekeerde beweging maken. Daar valt winst te behalen. Binnenkort starten we met een pilot met e-trucks. Daarnaast willen we ons waterverbruik en CO2 uitstoot blijven verminderen. Ook het gebruik van verpakkingsmateriaal wordt teruggedrongen. In 2025 willen we 100 procent circulair zijn. Een deel van het verpakkingsmateriaal moet bestaan uit gerecycled materiaal. We kijken tevens naar de mogelijkheid om CO2 te recupereren.’

Om milieuwinst te behalen, wordt naar de hele keten gekeken. Vorig jaar april meldde het bedrijf een nieuwe methode te hebben gevonden voor het toevoegen van koolzuur. Daarbij wordt stikstof gebruikt en hoeft het water niet tot het kookpunt te worden verwarmd. Dat levert een uitstootreductie op van minimaal 5 procent.

nicolas ab inbev 3

Waar liggen kansen voor AB InBev in Nederland?

‘Onze bekendste merken in Nederland zijn Jupiler, Leffe, Hertog Jan, Dommelsch en Corona. De komende tijd gaan we ons internationale portfolio tegen het licht houden. Wellicht zitten er bieren bij die in Nederland in de smaak vallen. Ik wil de komende jaren meer dingen uitproberen; pilots draaien om te kijken wat werkt en wat niet. Juist omdat de Nederlandse consument open staat voor nieuwe ontwikkelingen, loont het om hier op in te zetten. Ons bedrijf leent zich er ook voor, dat is flexibel genoeg.

Internet is steeds belangrijker, dus ook hier willen we op inzetten. Dat doen we op verschillende terreinen. We gaan onder meer kijken met retailpartners hoe we onze producten zo snel mogelijk bij de klant krijgen. Klanten gaan immers steeds meer bestellen via internet. Er komt bovendien meer aandacht voor de combinatie bier en voedsel. Denk aan koken met bier, maar ook het combineren van bier bij een gerecht. Met andere brouwers hebben we de Bier Butler app, die je helpt om bij elk gerecht een passend biertje te vinden. Dankzij deze technologie heb je als producent directe invloed op de consument.’

Wat betreft de positionering van de bestaande biermerken kan tevens winst worden behaald. ‘Dommelsch is vorig jaar opnieuw in de markt gezet, daarmee hebben we het bier meer op de kaart gezet. Het potentieel van Corona is mijns inziens nog niet volledig benut. Het is een zomerbier bij uitstek, dat willen we meer benadrukken.’ Jupiler is met de introductie van Jupiler Blue en een alcoholvrije variant niet meer ‘alleen voor mannen’. ‘Deze blue variant heeft een lager alcoholpercentage en de smaak is zachter, daarmee richten we ons ook op vrouwen.’

Tot slot, ook al is leeftijd slechts een getal: vormt je leeftijd op enige manier een belemmering?

‘Ik heb niet getwijfeld over het aannemen van deze baan. Dat is iets wat ik dankzij dit bedrijf geleerd heb. AB InBev gelooft in de kracht van talent en het bieden van kansen. Tot dusver heb ik elke kans gegrepen. Ik ben hier heel hartelijk ontvangen. Ik kom in een organisatie die al staat, ik heb een sterk bedrijf ‘geërfd’. De eerste dagen in je nieuwe functie zijn niet altijd makkelijk. Voor mij past bescheidenheid: ik moet nog veel leren en kan niet zonder het team. Intern merk ik niet dat mijn leeftijd een issue is, outsiders maken er weleens een opmerking over. Het is aan mij om te laten zien dat ik het kan!’

Meer over